Ir al contenido principal

La Historia de Alex.



Alex era el nombre de un loro africano de color gris, pero no era un loro cualquiera...

Nació en 1976 y cuando sólo tenía 1 año y un mes de edad, la Dra. Irene Pepperberg (una científica que logró destacar gracias a sus estudios de Cognición Animal, enfocada en específico a los loros), lo compró en una tienda de mascotas en la ciudad de Chicago, para convertirlo en parte de uno de los experimentos científicos más interesantes que han podido darse en la historia de la ciencia.

A pesar de que Alex fue elegido al azar, la Dra. Pepperberg se lo llevó a todos los centros en donde trabajó, primero en la Universidad de Arizona y finalmente en Harvard y Brandeis. El loro recibió ese nombre, cuyas iniciales significaban "Animal Learning Experiment".

El método para adiestrar a Alex fue creado por el etólogo alemán Dietmar Todt, de la Universidad Libre de Berlín, quien creó un método llamado: M/R (Modelo / Rival) y que consistía en que dos personas se colocaban frente al loro, una de ellas hacía el papel de entrenador, y la segunda de "Loro Rival". El entrenador formulaba una pregunta y la otra persona contestaba vocalizando correctamente una palabra, para recibir a cambio una recompensa muy atractiva para el ave, que en ese momento también se encontraba contemplando la escena.


Dra. Irene Pepperbeg y Alex.

De cuando en cuando y de forma intencional, el rival buscaba equivocarse y no recibía la recompensa, pero cuando corregía su intervención y acertaba, entonces esta si le era otorgada, y el loro, quien desde su lugar observaba todo con el irreprimible deseo de intervenir -para ser él quien recibiera la recompensa- a fuerza de tanto observar, terminaba por aprender que debía hacer exactamente lo mismo que el humano.

Cuando tocó el turno de entrenar a Alex, la Dra. Pepperberg hizo algunas modificaciones al "Método Modelo-Rival", la más importante fue que ella estableció que no siempre fueran las mismas personas quienes participaran en el papel de entrenador y rival.

El propósito primordial al hacer esto, era que el loro respondiera en forma adecuada ante cualquier persona que se dirigiera a él, ya que sólo así aprendería que las vocalizaciones son específicas de un individuo en concreto y terminaría de comprender también, que el lenguaje verbal es un medio de comunicación de doble vía.

Respecto a la recompensa, la Dra. Pepperberg buscó que no fuera algo diferente al objeto sobre el cual se le cuestionaba algo a Alex.

A esto se le conoce como "refuerzo intrínseco", ya que si por ejemplo: se ponía un grano de maíz sobre un plato, para luego preguntarle a Alex: ¿Qué es esto?, si la respuesta era correcta, en lugar de darle como premio su alimento preferido (que le gustaban mucho lo cacahuates), optaba por premiar su esfuerzo, mejor con ese mismo grano de maíz.


Cuando el objeto sobre el cual se le cuestionaba no era un alimento, sino un simple trozo de papel de color azul, entonces el premio era entregarle ese papel acompañado de un efusivo elogio: ¿De qué color es este papel Alex?, Azul, ¡Muy bien Alex!!!, es de color azul, ¡tómalo!.

Además de esto, se buscaba hablarle a Alex del objeto en cuestión con frases completas, subrayando con la entonación la palabra, pero permitiendo que no se presentara como sonido único y repetitivo, sino más bien como una vocalización integrada con otras, con las que él aprendió a combinar expresiones.

Bajo este entrenamiento Alex progresó de modo considerable y aprendió a pronunciar en inglés 150 palabras diferentes, reconocía los nombres de los colores, distinguía conceptos como "grande" y "pequeño", entendía numeraciones hasta el 6, estaba consciente del valor del "0", estaba aprendiendo a leer; y lo más importante: no repetía las cosas en forma mecánica (como lo harían la mayoría de las aves de su misma especie), ya que aunque no actuaba de manera totalmente lógica, a veces lo parecía.

Posteriormente se comenzaron a hacer estudios con otras dos aves a las que nombraron Wart y Griffin, a quienes Alex corregía o alentaba durante sus lecciones.

Se dice también que los juguetes favoritos de Alex eran las cajas de cartas, las llaves y los corchos.

Según la Dra. Pepperberg, este singular loro poseía una inteligencia equivalente a la de un niño de 5 años, y eso que no había completado aún su desarrollo; puesto que los ejemplares de su especie llegan a vivir hasta medio siglo.

Uno de los detalles que más llamaban la atención de Alex, era que expresaba deseos y frustraciones cuando las pruebas científicas eran demasiado difíciles o agotadoras, además de la estrecha relación de cercanía que estableció con la doctora, a la cual saludaba y se despedía cada día con expresiones cariñosas y llenas de efusividad; ya que por ejemplo, cuando la Dra. Pepperberg salía cada tarde de su trabajo, una fuerte voz la despedía con frases como: "¡Chau!, ¡Que estés bien!, Me voy a cenar... ¡Nos vemos mañana!"

Por supuesto, había cosas que a Alex le interesaban mucho más que una llave: una nuez, por ejemplo. Otra de las reglas del juego era que, si él lograba identificar correctamente una llave y esta se le daba, luego podía cambiarla por una nuez, pero sólo si era capaz de pedirla verbalmente y en forma correcta.

Es decir: si alguien le mostraba una llave, él decía: "Llave"; se le otorgaba la llave, y entonces él decía: "Quiero una nuez". Entonces se procedía a quitarle la llave, para reemplazarla por una nuez. De este modo, el animal realizaba una doble tarea cognoscitiva: reconocer objetos nuevos o distintos, y se veía también obligado a desplegar todo un vocabulario de cosas deseadas o necesarias para él.

El loro gris es la tercera especie más vendida como mascota de entre todas las aves y la primera en ventas en los Estados Unidos. Esto, por supuesto, se debe a su brillante inteligencia y a su increíble capacidad mímica.

Irónicamente, no sabemos casi nada del comportamiento de estos loros en su estado natural. Por lo que un motivo importante que justifique el estudio de esta especie es, primero, comprender: ¿cómo usan en libertad la capacidad cognitiva que demuestran poseer en el laboratorio?, ya que los nuevos conocimientos obtenidos a través de la neurofisiología comparada de los cerebros avícolas y mamíferos, podría aportar resultados muy útiles para su posible aplicación en la terapia lingüística sobre niños discapacitados.

Alex falleció el jueves 6 de Septiembre del 2007, a la edad de 31 años; la Dra. Pepperberg estuvo trabajando con él la tarde anterior con un ejercicio de palabras compuestas y de difícil pronunciación.

Cuando ella lo metió en su jaula, Alex la miró y le dijo: "Se buena, te veo mañana. Te quiero". Al siguiente día lo encontraron muerto en su jaula.

Aparentemente murió de causas naturales, y la Dra. Pepperberg, a la par de continuar sus investigaciones con los loros grises, suma sus esfuerzos por la conservación y el estudio de campo de esta especie en libertad.

Junto a sus colaboradores creó una fundación: Alex Foundation, y en 1999, publicó un grueso volumen en el que compilaba sus más de 20 años de trabajo con Alex y otros loros: "The Alex Studies. Cognitive and Communicative Abilities of Grey Parrots"; un libro técnico, arduo y muy completo, que al igual que el libro "Alex & Me" se ha convertido en una referencia inexcusable para muchos estudiosos en el área de la cognición animal.

A lo largo de la historia de la ciencia, muchos son los experimentos que se han hecho con animales que después se volvieron famosos. Tenemos a Laika, al gorila Koko o el chimpancé Washoe, quienes al igual que Alex forman ya parte de la lista de mascotas singulares, cuya vida ha representado una importante contribución al desarrollo de la ciencia.

En el caso particular de Alex y de su especie, siendo tan distinta a la de los humanos, su inteligencia se asemejó por mucho a la de un niño de 2 ó 3 años, argumento con el cual la Dra. Pepperberg logró demostrar que no se debe subestimar la mente de un animal, por el simple hecho de que su cerebro no se parezca para nada al nuestro... Lo que representa, sin duda alguna, "una bofetada con guante blanco", para nuestro ya tradicional "antropocentrismo".

P.D. Saludos a "Luly" en Uruguay, que interpreta como nadie "Llévame" de Soraya.


Más de La Historia de Alex en:

www.alexfoundation.org

Comentarios

Vane dijo…
Que hermoso tu post!!!, me habías contado sobre él pero leer la historia completa, y ver como trabajaron con Alex me emocionó.
Los animales son especiales, y tienen una capacidad increíble, mirá los delfines, los perros, lo monos, loros, y tantos otros.

Me encantó tu PD. Es verdad mi lora Luly canta el estribillo de la canción de Soraya "llévame", no es que sea fanática de Soraya, se la enseñé de casualidad, jajajajajaja. También te saluda y te dice...hola!!!, te ve y te grita...estás loquita!!!, te hace caricias con la cabeza y el pico y dice...mimitos, mimitos, hace ruido con el pico eso son los besitos, besitos, ladra junto con mi perra luna, y tantas otras cosas que aún no entiendo que significan.
Nuestro objetivo más cercano, en el cual ya estamos trabajando Luly y yo es decir...viva México cabrones!!! ojalá se lo aprenda pronto.

Me dio mucha ternura tu post, gracias por compartirlo.

Te dejo una súper abrazo de oso!!!
Graciela dijo…
hola Marthis, si los animales son bien inteligentes, aunque se ha discutido el punto ese de la inteligencia, en especifico de los loros no es nomás repetir sino saber lo que significan, por ejemplo, lo que le dijo esa última vez a su entrenadora, además de desarrollar el lenguaje =)

por otra parte, fijate que ya le pregunté bien a mi hermano, es que la otra vez estabamos hablando por el msn, pero bueno, ya me dijo, la Uach si tiene taller de radio, ya no tiene eso de que tenian música exterior, nomás que el no se encarga de radio, nomás de televisión, pero que ahi se puede hacer, y si se necesita puede pedir el de radio. DE horarios no me dijo porque como es administrativo tiene el horario completo, osea que sale hasta las 8, y luego de ahi se va a hacer otros proyectos, asi que si se ponen de acuerdo de juntarse pues ya me dicen para ver si puede ir.

El video que puse en el blog de Sensacional no fué de alguna presentación del Fich, la verdad no se ni qué ballet es, pero me encantó y por eso lo comparti.

ah, y ps yo prefiero no entrarle a lo del radio porque además que son pocos personajes, pues mejor nomás sirvo de enlace =)
Synn dijo…
¡Qué historia tan interesante!

Es una pena que no alcanzase el medio siglo.

En lo particular, creo que los animales pueden ser muy inteligentes.
Martuchis dijo…
VANE:

¿Te conté sobre Alex?, ni cuenta eh... Y sí, cuando hice el post de la primera que me acordé fue de Luly.

Gracias como siempre por pasar.

SYNN:
Yo pienso que todos los animales, incluso aquellos que son más difíciles de domesticar y se consideran como peligrosos, son nobles e inteligentes por naturaleza.

Nunca dejan de sorprendernos.

Saluditos.

GRACIELA:
En el caso de Alex, precisamente fue lo que la Dra. Pepperberg quiso demostrar, que los loros africanos tenían un grado de inteligencia superior al que se conocía. Creo que esa fue una de las razones por las cuales cambió varias veces del centro de investigación donde desarrollaba sus estudios con Alex, porque cuando ella inició el entrenamiento con él, no creían que su investigación diera buenos resultados y supongo que tuvo problemas con el finaciamiento y pues mira donde terminó. Alex se hizo tan famoso y fue tanto su avance, que hasta en películas participó (sólo que eso ya no lo mencioné en el post).

De lo del programa de radio, parece que tentativamente nos reuniremos el próximo Jueves en el Starbucks, ¿Crees que tu hermano pudiera ir?, sino luego nos ponemos bien de acuerdo con él.

Otra cosa ¿Por qué no le entras?, este es el primer guión, pero igual entras en este o en el siguiente, se puede ¿no?
Ericarol dijo…
Hola Martha

Hey! Muy interesante tu post!

Sobre todo porque soy amante de los animales.

que linda misión la de la Dra. Irene.

Un beso!!
Graciela dijo…
hola Marthis, pues le digo a mi hermano, espero que ya para la próxima semana ande más desocupado, porque te digo que sale hasta las 8, asi que lo más probable es que tengan que ir a la UACH, si quieren ya cuando se pongan bien de acuerdo.
y pues de lo demás ya veremos =)
Hola!! Ya respondi tu correo pero aun no tengo respuesta, de todos modos voy a estar rebisando mi correo y ponernos de acuerdo.

Saludos!!
Diego dijo…
Una anotación bastante interesante, entradas de estas hacen falta en mi blog.

Saludos!
Mariana dijo…
Muy lindo tu post Marthita, yo adoro a mis chuchas (aunke no se comparan con el loro jajaja) por k de verdad que es el amor mas puro k he tenido, ya ni siquiera el de los hijos por k ellos se van y ni se acuerdan de ti (se puede dar el caso no? aparte no tengo!) pero los animales son hermosos!!

Te mando un beso!!


jajajaa mi comentario nada k ver con el post... pero si kedo claro k amo a mis chuchas?... ah bueno jajaja
Martuchis dijo…
DIEGO:

A mi me gusta mucho tu blog, sobre todo porque me haces reír un buen... Sé que has andado ocupado, así que cuando no puedas postear, tu nada más avisame y yo te armo un post bien "nice".....

¡Saludines!!!

MARIANA:
Sí son hermosos los animales, yo tengo también 3 perros y los adoro a los condenados aunque sean tan "destroyers".

Vi en tu blog la foto de Frida ¡Y está hermosa! y sí, coincido contigo en que los animales son en ocasiones mucho más nobles e incondicionales que nosotros los humanos.

Gracias por pasar por aquí.

Cuídate.
SERHUMANA dijo…
Increible eh????????? Y estaria muy bueno eso de estudiarlos pero en su ambito natural, vaya a saber con los años y años, siglos diria, como evoluciona el cerebro de esas aves, por si solos. Como lo de otros animales, tambien.
Nosotros hemos evolucionado, no veo porque no los animales. No?
BESOS GRANDES!!!!!!!!!!!
Anónimo dijo…
http://www.thecutekid.com/ckgallery/registration/emailvote/halloween2008/4678. Dame un voto,porfas!.....Charro
Martuchis dijo…
Serhumana:

Pues yo creo que los estudios de la Dra. Pepperberg se quedaron cortos, había mucho más que estudiar con Alex y también coincido contigo en que el campo de estos animales en su hábitat natural podría dar resultados muy interesantes.

Gracias como siempre por pasar.

SR. CHARRO:
Más al ratillo paso a votar por Nicolás, esta hermoso su bebé y ¡enormeeee!!!!